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Uma ex-professora de ciências cega por 16 anos tornou-se capaz de ver letras, discernir bordas de objetos - e até jogar um videogame Maggie Simpson - graças a uma prótese visual que inclui uma câmera e um implante cerebral, segundo pesquisadores americanos e espanhóis. A cobaia teve o implante por seis meses e não experimentou interrupções em sua atividade cerebral ou outras complicações de saúde, de acordo com um resumo do estudo publicado esta semana no The Journal of Clinical Investigation. O estudo promove o que chama de sonho antigo dos cientistas, para transmitir uma forma rudimentar de visão a pessoas cegas, enviando informações diretamente para o córtex visual do cérebro. Esses resultados são muito empolgantes porque demonstram segurança e eficácia, disse um dos principais pesquisadores, Eduardo Fernández, da Universidade Miguel Hernández, em um comunicado. Demos um passo significativo, mostrando o potencial desses tipos de dispositivos para restaurar a visão funcional de pessoas que perderam a visão. No experimento, um neurocirurgião implantou um arranjo de microeletrodos no córtex visual de Berna Gómez, uma ex-professora cega há mais de 16 anos. O implante foi então emparelhado com uma câmera de vídeo montada no centro de um par de óculos. Após um período de treinamento, Gómez foi capaz de decifrar informações visuais que eram enviadas da câmera diretamente para seu cérebro. O treinamento incluiu um videogame que ajudou Gómez a aprender a interpretar os sinais vindos dos eletrodos. No jogo, uma tela de repente mostra a imagem de Maggie Simpson segurando uma arma, tanto na mão esquerda quanto na direita. O jogador deve selecionar corretamente a mão que segura a arma; usando a entrada do array, Gómez aprendeu como ter sucesso nessa tarefa. Na época do estudo, Gómez tinha 57 anos. Por causa de sua participação, incluindo sua capacidade de dar feedback clinicamente preciso aos cientistas, Gómez foi nomeada co-autora do estudo. Alguns dos efeitos da prótese foram limitados; não permitiu que Gómez identificasse todas as letras do alfabeto, por exemplo. Mas ela discriminou de forma confiável algumas letras como I, L, C, V e O, de acordo com o estudo. A matriz de microeletrodos foi implantada por meio de uma "minicraniotomia", em um processo que os pesquisadores dizem "é simples e segue os procedimentos neurocirúrgicos padrão". Trata-se de fazer um buraco no crânio medindo 1,5 cm (um pouco maior do que meia polegada). A matriz tem apenas 4 mm (cerca de um oitavo de polegada) quadrados, mas comporta 96 eletrodos. Os pesquisadores afirmam que estudos anteriores descobriram que cerca de 700 eletrodos podem dar a uma pessoa cega informações visuais suficientes para aumentar sua mobilidade de forma útil. E como o implante exigiu apenas pequenas correntes elétricas para estimular o córtex visual, eles esperam adicionar mais microarrays em experimentos futuros. Um dos objetivos desta pesquisa é dar a uma pessoa cega mais mobilidade, disse Richard Normann, pesquisador do John A. Moran Eye Center da Universidade de Utah. Isso pode permitir que eles identifiquem uma pessoa, portas ou carros facilmente. Pode aumentar a independência e a segurança. É para isso que estamos trabalhando. Um ensaio clínico relacionado ao estudo está programado para continuar até maio de 2024. A pesquisa está sendo financiada por várias entidades, incluindo o Ministério da Ciência e Inovação da Espanha e a Universidade Miguel Hernández, bem como o Moran Eye Center. O método de contornar os olhos completamente poderia algum dia restaurar a visão de cerca de 148 milhões de pessoas em todo o mundo - é assim que muitas pessoas tiveram a ligação entre os olhos e o cérebro cortada, dizem os pesquisadores, devido a condições como glaucoma ou atrofia do nervo óptico. A abordagem usada pelos pesquisadores de Utah e da Espanha é semelhante à que foi aclamada no ano passado, quando os cientistas disseram que conseguiram fazer voluntários ver as letras enviando eletricidade por meio de eletrodos na superfície do cérebro.